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Encontrar el equilibrio turístico en Atiu, Islas Cook

Encontrar el equilibrio turístico en Atiu, Islas Cook

Ese mismo día, Marshall Humphreys nos había llevado a otros dos viajeros y a mí a la cueva funeraria de Rimarau, escondida en el bosque de Atiu, una de las 15 islas que componen los Cook.

Marshall se especializa en este recorrido oscuro, que lleva a los visitantes a las profundidades de una cueva repleta de restos esqueléticos. No hay cuerdas para separar los cráneos, y la gente simplemente tiene que vigilar sus cabezas, manos y pies para asegurarse de no chocar con estalactitas o pisar huesos dispersos.

Atiu tiene una población de 450 personas (con una reina y dos reyes), un número que se ha reducido de 1.200 en 18 años. Cuando los niños se gradúan de la universidad, a menudo abandonan la isla porque simplemente no hay trabajos disponibles en casa. No hay semáforos en todo el país y solo una pequeña tienda en Atiu. La isla no ha tenido su propio dentista durante cinco años, y los isleños deben volar a Rarotonga, la más poblada de las Islas Cook, para cualquier trabajo dental serio que una higienista no pueda manejar por sí misma.

Y sin embargo, me dice Marshall mientras conducimos por el camino oscuro hacia su casa, Atiu está haciendo un valiente esfuerzo para atraer turistas. Además de su recorrido por la cueva funeraria, realiza otro recorrido por la cueva y un recorrido por la isla. La isla tiene capacidad para 70 personas, y el alojamiento más grande tiene seis habitaciones completas dedicadas al alojamiento, pero nunca ha habido 70 personas visitando la isla en un momento dado.

Incluso con todos los isleños más una carga completa de visitantes, la nueva iglesia apenas estaría medio llena.

Me alojo en Atiu Homestay B&B, que es simplemente un dormitorio adicional en la casa de Marshall. Cuando su último hijo se mudó en 2005, Marshall y su esposa, Jéanne, abrieron su hogar a los visitantes. Jéanne, una artista profesional, se encuentra actualmente en Nueva Zelanda, por lo que Marshall es la única otra persona en la casa conmigo.

Me quedo en el antiguo dormitorio de sus hijas. Tiene dos camas individuales y un pequeño estante con libros de Dan Brown y fotos familiares. La ventana está ligeramente abierta y una ligera brisa sopla a través de la habitación durante toda la noche. Por la mañana, un gallo me despierta.

Para el desayuno, Marshall corta papaya y me ofrece cereal y leche. Nos sentamos a la mesa de la cocina, charlando sobre Atiu. Marshall es solo uno de los pocos operadores turísticos de la isla. Con solo 1200 visitantes al año, imagino que todos hacen lo que pueden para atraer el dinero de los turistas hacia sus empresas personales, dado que es la mayor fuente de ingresos de Atiu.

Entre sorbos de café (elaborado con granos cosechados en la isla), le pregunto a Marshall cuál es el modelo turístico de Atiu.

“La gente se estremece ante las palabras 'golf' y 'resort', dice. "Sería horrible tener un resort aquí". Y, sin embargo, dice Marshall mientras mira por la ventana el follaje verde que crece en su jardín, la isla tiene un enorme potencial que simplemente no puede realizarse. Algunas de las pasarelas de la isla deben actualizarse y las comodidades que muchas personas esperan, como un servicio rápido de Internet, simplemente no existen. En una incómoda yuxtaposición de la realidad, los isleños tienen que equilibrar el hecho de que el turismo es la industria más grande (seguida por la producción de taro y café) con el hecho de que no reciben tantos turistas.

Es increíblemente difícil conciliar las inversiones en infraestructura turística y, sin embargo, ¿las comodidades mejoradas y una mayor variedad de opciones de entretenimiento atraerían a más personas?

Mastiqué una tostada, pensando en la pregunta. Con más inversión en turismo, ¿estaría siquiera sentado en la cocina de Marshall, debatiendo los matices de un delicado equilibrio en una pequeña isla del Pacífico Sur? Me consuela saber que, en un momento dado, puede haber tres o cuatro forasteros en esta isla.

Mi experiencia no está enlatada; está moldeado en lo que yo hago porque no soy una de las docenas o incluso cientos de personas que van y vienen sin pensar en lo que su presencia hace y significa para un lugar. Durante dos días, Marshall me ha conducido en su camioneta, riéndose de perder sus llaves porque las sacó del encendido por primera vez en años y me ayudó a elegir un refresco nuevo para probar del refrigerador del mercado.

Mi trabajo como escritora de viajes se cierne ante mí. Quiero que la gente experimente Atiu y su autenticidad genuina. Quiero que alguien más se siente en la silla de la cocina en la que estoy sentada, escuchando el gallo que Marshall dice que no es suyo, pero que no se irá. Quiero que los visitantes vengan a Atiu para arrastrarse por las cuevas y beber cerveza casera, pero no quiero que haya una taquilla fuera de la cueva funeraria o filas VIP fuera del pub. No quiero que se ensanche la carretera, que se coloquen los semáforos y que los atascos de dos coches se conviertan en la norma.

Y, sin embargo, Marshall y los isleños merecen un sustento con el que puedan contar. Abren sus puertas, preparan comidas y convierten su isla en una verdadera experiencia para quienes se toman el tiempo de visitarla. Mientras hago las maletas y me preparo para regresar a Rarotonga, decido que, solo una vez, me gustaría ver las 70 camas de Atiu ocupadas.

Ver el vídeo: Cook Islands Vacation Travel Guide. Expedia (Septiembre 2020).