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Convertirse en una mujer de carrera exitosa en Arabia Saudita

Convertirse en una mujer de carrera exitosa en Arabia Saudita

Fotos: autor

Michele La Morte-Shbat decide dejar una vida cómoda en Washington D.C para mudarse a Arabia Saudita.

"Nunca te quise aquí", dijo. "Cuando me preguntaron, les dije que no estabas bien en el trabajo".

Mi corazón se salto un latido. Me quedé estupefacto ante los trozos de alfombra de oficina de malla marrón deshilachada, la luz del sol de la tarde que se filtraba a través de las ventanas del Hospital Especialista Rey Faisal (KFSH) en Riyadh, Arabia Saudita.

Era noviembre de 2000. Hace apenas unos días, mi esposo Bishara y yo habíamos dejado una vida casi idílica en Washington, DC, donde habíamos compartido una casa de cinco habitaciones con la valla blanca estadounidense necesaria para venir a Arabia Saudita.

Nuestro vuelo desde el aeropuerto Washington Dulles a Riad, Arabia Saudita, duró casi 20 horas agotadoras, llevándose consigo nuestros dos amados caniches de albaricoque, nuestras 43 piezas de equipaje: toda nuestra vida. Cinco palabras amenazaban con hacer que nuestro viaje por la mitad del mundo careciera de sentido. Miré a Abdullah, el hombre a quien había esperado conocer como mi nuevo jefe, con su fresco y blanco thobe y ghuttra, buscando en su rostro de querubín, tratando de comprender sus palabras sin dejar que mis emociones se apoderen de mí. ¿Estaba dispuesto a dejar que este burócrata de voz suave aplastara mi arduo trabajo?

Reubicarse en Arabia Saudita no fue una elección en la que mi esposo y yo habíamos tomado a la ligera. Después de pasar diecisiete años en la rutina urbana de la capital del país, comencé a notar una especie de inquietud en mi vida.

Tenía una vida personal feliz y satisfactoria con mi esposo y amigos, y disfrutaba de mi trabajo y mis compañeros de trabajo, pero no podía evitar la idea de que había llegado a una meseta; Me sentí como si estuviera al borde de una orilla imaginaria como la esposa de un marinero, deseando que un barco familiar apareciera en el horizonte.

Luché con la culpa al sentirme obligado a salir de esta hermosa existencia. Mientras salía con Bishara, un ciudadano libanés cristiano nacido en Jordania, conocí, lo que me pareció, la enigmática y esotérica región del Medio Oriente.

Danza de la espada en un festival en Riad

Seguí sintiendo curiosidad por esa parte del mundo después de casarnos, siempre intrigado cuando Bishara hablaba sobre su infancia y experiencias al crecer en el extranjero. Mi anhelo, como una fiebre leve, de una aventura cultural me alcanzó a fines de 1999, cuando me sentí particularmente atraído por la inescrutable Arabia Saudita.

No se podía negar el efecto que incluso la mera mención del Reino tenía en mí; mi mente pasaba por imágenes de palacios encalados, calles empedradas atestadas de carros de mercaderes y mujeres regias envueltas en negro deslizándose silenciosamente por plazas aireadas. Las imágenes parpadeaban como escenas de una película aún no terminada. Mientras compartía mis sentimientos con Bishara, sus ojos normalmente alegres se nublaron y su frente se tensó. "Arabia Saudita, ¿por qué Arabia Saudita?" preguntó.

No pude articular exactamente por qué, solo sabía que este era el lugar que necesitaba explorar en este momento. Cuanto más daba vueltas a la posibilidad de comenzar una nueva vida en este misterioso país, más entusiasta me sentía. La energía renovada reemplazó mi inquietud y eventualmente influyó en mi esposo inicialmente reacio.

Pensé, quizás ingenuamente, que encontrar empleo podría ser la colina más difícil de escalar para hacer esta transición de vida. Durante nueve meses, mi esposo y yo trabajamos febrilmente para conseguir trabajos en Arabia Saudita. Después de un viaje inicial al Reino con el US-Saudi Business Council en febrero de 2000, Bishara tuvo la suerte de conocer a un jeque saudí que amablemente prometió asegurarme un trabajo primero y luego a Bishara, ya que las restricciones laborales sauditas limitaban mis perspectivas laborales a la academia. hospitales y bancos de mujeres.

Fiel a su palabra, una semana después de la conversación telefónica de Bishara con el jeque, recibimos una llamada del Hospital Especialista King Faisal, una institución médica de gran prestigio en el Medio Oriente con un personal bien capacitado, solicitando mi CV. Dos semanas después se nos notificó mi nuevo puesto como jefe de un departamento recientemente establecido en la oficina de finanzas.

Mi entusiasmo inicial fue de corta duración, reemplazado por dolores de cabeza administrativos: innumerables llamadas telefónicas a la gerencia de KFSH sobre los detalles de mi contrato de trabajo y salario, averiguar la logística de traer nuestros dos caniches de albaricoque en miniatura con nosotros, repetidos viajes al médico para el requirió exámenes médicos y proporcionó al hospital informes de antecedentes penales, formularios de visa y registros familiares.

Empecé a pensar que nuestra nueva vida en Arabia Saudita nunca se materializaría. Ya sea por la fuerza de mi determinación o por una serie de golpes de suerte, sin embargo, me encontré a miles de millas del único hogar que había conocido, conociendo a mi nuevo empleador.

"Abdullah", comencé, finalmente encontrando mi voz. "Vine aquí para trabajar en equipo, para trabajar duro y ayudar a su departamento a ser lo mejor posible". Un destello de remordimiento pasó por el rostro de Abdullah. "Bueno", replicó, "realmente no creo que tengas la experiencia adecuada para ser parte de nuestro grupo".

Con mi determinación creciendo, perseveré. “Abdullah, estoy interesado en aprender y soy un estudio rápido; Estoy seguro de que cualquier debilidad que tenga se puede superar ".

Abdullah me miró con expresión severa e inquisitiva y luego, abruptamente, me dio la espalda y recorrió el pasillo a grandes zancadas. Permanecí clavado en el lugar, inseguro de lo que acababa de suceder. Pasaron varios minutos y ni Abdullah ni otro superior aparecieron para "escoltarme" cortésmente fuera del edificio; Comencé a darme cuenta de que mi trabajo seguía intacto y solté un leve suspiro de alivio.

Edificio KFSH donde trabajó el autor

Nunca hubo un momento en el que no fuera consciente de ser una mujer trabajadora profesional en Arabia Saudita. El Medio Oriente y sus costumbres han recibido una enorme atención en los últimos ocho años. Admito mi propia curiosidad y aprensión antes de viajar al Reino, dando vueltas en mi mente a los mitos y rumores que había escuchado sobre las estrictas reglas y regulaciones impuestas a las mujeres.

Aunque ciertamente tenían buenas intenciones, los amigos y la familia no tenían escasez de opiniones y (pronto aprendería) hechos erróneos o sensacionalistas sobre la situación “trágica” de las mujeres en el Reino. Sin embargo, estaba decidido a comenzar mi nueva vida con una mente completamente abierta y aprender tanto sobre mí como sobre la cultura a través de esta nueva experiencia.

Tomé pequeñas y tranquilas respiraciones mientras caminaba por el pasillo de la oficina en mi primer día de trabajo. Para mi sorpresa y alivio, dos jóvenes sauditas me saludaron de buen grado y me ofrecieron café con cardamomo, una bebida popular con un sabor picante, dulce y picante, que sirvió como una pausa bienvenida de mis primeros días frenéticos en el Reino.

Mis colegas sauditas fueron cordiales, pero menos familiares, y me ofrecieron apretones de manos suaves y reservas férreas. Esta recepción me dejó un poco perplejo, ya que estaba acostumbrado a los saludos casuales seguidos de la necesaria "pequeña charla" típica de los entornos laborales estadounidenses.

En las semanas siguientes, me sorprendió gratamente darme cuenta de que esta relación de trabajo aparentemente restringida con mis compañeros de trabajo sauditas dio paso a una asociación casi familiar; Me refirieron como "hermana", lo que me proporcionó un cierto nivel de respeto. Con el tiempo, incluso mi jefe, Abdullah, se convirtió en un buen amigo y casi en un hermano para Bishara y para mí, ayudándonos a superar algunas pruebas personales angustiosas y situaciones peligrosas.

En mis primeras semanas en el hospital me encontré aprendiendo más que solo mi nuevo trabajo; los aspectos del trabajo que había dado por sentado en los Estados Unidos de repente se volvieron completamente nuevos. La etiqueta profesional, por ejemplo, adquirió un significado completamente diferente en este nuevo lugar de trabajo, y tuve que volver a aprender un conjunto diverso de protocolos solo para encajar.

A veces, me encontré pisando ligeramente los roles culturales y tradicionales de mujeres y hombres y las interacciones apropiadas entre los dos. Si yo fuera una de un par de mujeres en una reunión con predominio de hombres presentes, no había un código de conducta en particular; Me sentí cómodo sentado donde me gustaba y expresándome libremente. A las mujeres, en particular a los expatriados occidentales, también se les permitió más informalidad cuando interactuaban sobre temas relacionados con el trabajo de manera individualizada con un compañero de trabajo saudí.

Sin embargo, era importante que el debate se centrara en el trabajo y no en el ámbito personal. En otras ocasiones, como cuando dimos la bienvenida a un nuevo Director del Grupo Financiero o cuando un grupo de hombres y mujeres en una sala de conferencias celebró la jubilación de un colega, la tradición dictaba que las mujeres y los hombres permanecieran segregados.

Fue durante estos casos cuando me encontré haciendo un esfuerzo consciente por respetar las costumbres de mi país anfitrión. Hubo momentos en los que instintivamente sentí ganas de acercarme a un compañero de trabajo saudita agrupado con otros compañeros masculinos al otro lado de la sala para discutir un asunto profesional en particular, y tuve que retroceder. Durante estas ocasiones, me sentí particularmente nostálgico por la fácil circulación entre mis compañeros de trabajo masculinos y femeninos en los Estados Unidos.

Mi papel como supervisor de los hombres árabes, incluidos los ciudadanos saudíes y libaneses, también requirió algunos ajustes mentales de mi parte, dejándome más que un poco curioso y ansioso.

De manera similar a la personalidad de mi lugar de trabajo que asumí en los Estados Unidos, sentí que era importante transmitir a través de mis declaraciones y acciones que era un jugador de equipo y un profesional. Si había problemas con mis subordinados árabes que tenían una jefa estadounidense, estos sentimientos se dejaban sin expresar verbalmente o de otra manera.

Mi compañero de equipo saudí, Saad, era inteligente y sumamente educado y respetuoso. Nuestra asociación de trabajo evolucionó hacia la relación más tradicional de supervisor / subordinado, haciéndola menos familiar que la relación de trabajo que compartí con mis compañeros sauditas fuera de mi grupo. También conté con el asunto de mi subordinado libanés, que había trabajado para un par de destacadas empresas estadounidenses en Estados Unidos, y regularmente solicitaba a Abdullah para mi trabajo. Afortunadamente, me había encontrado con una situación similar varios años antes con un subordinado ambicioso cuando era gerente de finanzas del gobierno de EE. UU.

Festival en Riad

Las responsabilidades y complejidades de la gestión parecen trascender las divisiones culturales o de género. En ambos casos, me encontré concentrándome en promover un equilibrio entre el concepto de esfuerzo en equipo y mantener líneas claras de autoridad.

Además de los "altibajos" inherentes a cualquier lugar de trabajo, había algunas diferencias obvias entre Estados Unidos y Riad, como la semana laboral de sábado a miércoles, las leyes que restringían a las mujeres que conducían al trabajo (o en cualquier otro lugar) y el olor de bakhour (incienso) flotando por los pasillos.

Otras costumbres menos transparentes me dejaron un poco desconcertado. Aprendí rápidamente, por ejemplo, el hábito de los hombres sauditas de dejar que las puertas se cerraran detrás de ellos, independientemente de quién los siguiera, mientras caminaban rápidamente por los pasillos del complejo hospitalario. Con el tiempo me di cuenta de que ni siquiera las mujeres se abrían las puertas entre sí.

Mi esposo explicó que presumiblemente los saudíes deseaban evitar cualquier gesto posiblemente interpretado como coqueteo o inapropiado. Irónicamente, aunque pedía con regularidad a los hombres en los Estados Unidos que cruzaran una puerta antes que yo en un esfuerzo por reforzar la noción de igualdad de género, me encontré extrañando esta cortesía occidental común cuando me movía por los pasillos de KFSH.

Otra práctica que aprendí a incorporar rápidamente fue el uso de la frase “inshallah” o “si Dios quiere” en mi discurso diario, tanto en entornos sociales como profesionales. Los expatriados se enteran de este neologismo a los pocos días de llegar al Reino. “Inshallah” sigue a muchos pensamientos, deseos, consultas y respuestas expresados. La frase es tan común que se arraiga en la lengua vernácula del expatriado común.

"¿Podemos encontrarnos hoy a la 1:00?" "Inshallah", es la respuesta. O, "¿Crees que podemos tener ese informe terminado al final del día?" Sin dudarlo, la respuesta es "inshallah". Un día, cuando mi esposo y yo regresábamos apresuradamente al trabajo después de una cita médica, nos encontramos en medio de un ascensor abarrotado.

El ascensor se detuvo en el segundo piso y un caballero de fuera preguntó si el ascensor subía; varios de nosotros respondimos automáticamente, "inshallah". No pasó mucho tiempo antes de que me encontrara diciendo "inshallah" en reuniones o en el curso de una conversación en el lugar de trabajo.

A pesar de mi a veces empinada curva de aprendizaje para aclimatarme a mi nuevo lugar de trabajo, los días pasaron bastante rápido hasta que apenas podía recordar mi rutina diaria trabajando en los Estados Unidos. Aunque mi agenda tenía un ritmo similar de fechas límite y reuniones, las horas de trabajo se divirtieron con gratificantes momentos de inactividad, no el mismo tipo de tomar una taza de café y estar de pie mirando nuestros relojes. -Momentos de charla que conocía demasiado bien por mis experiencias profesionales y las de mis amigos.

La cultura corporativa árabe le permite, de hecho, le anima a tomarse un tiempo de su día para dedicarlo a conectarse entre sí en un nivel más agradable. Por lo general, esto sucede, descubrí para mi gran placer, con un relajante té de menta o café con cardamomo servido con dátiles o pasteles dulces árabes.

Viniendo de un entorno corporativo menos preocupado por este aspecto del desarrollo profesional, no me di cuenta de lo vital que es reducir la velocidad en el transcurso del día hasta que trabajé en mi primer gran proyecto para el hospital un par de meses después de mi contrato. .

Picnic de expatriados fuera de Riad

En enero de 2001, el equipo que supervisé se hizo responsable de un nuevo proceso automatizado de presupuestación. A pesar del ritmo frenético y las frustraciones intrínsecas en la implementación de cualquier proceso nuevo, era raro que pasara un día sin que se le ofreciera café árabe.

Una tarde, con la cabeza enterrada en una pila de informes y mis pensamientos distraídos por una presentación que se avecinaba al día siguiente, una compañera de trabajo saudí asomó la cabeza por la puerta de mi oficina.

"Michele", llamó. "Por favor, ven a mi escritorio, hice un té de menta esta mañana que me gustaría compartir contigo".

Mi primer impulso fue declinar: había los preparativos finales para mi gran presentación financiera a la mañana siguiente; ¿Cómo podría terminar todo con este impacto en mi tiempo de trabajo crítico? Sin embargo, entendí la importancia de la interacción humana en el lugar de trabajo árabe y sabía que rechazar este tipo de invitación se consideraba de mala educación.

Esbocé una sonrisa y seguí de mala gana a mi colega hasta su oficina dividida. Cuando entré, me encontré con otra mujer que ya estaba sentada en la esquina, vestida con el atuendo típico de hospital para las mujeres sauditas: una falda larga que le llegaba por debajo de los tobillos, la blusa colocada en la parte alta del cuello, un pañuelo negro que adornaba su cabeza y una bata blanca larga de laboratorio completando el conjunto.

Apenas tuve un momento para encontrar mi propia taza cuando las mujeres empezaron a bromear animadamente. La conversación sobre nuestro proyecto financiero actual se entremezcló con una conversación más informal sobre la educación de sus hijos o lo que el ama de llaves podría preparar para la cena esa noche.

La charla y el aromático té de menta me arrullaron, como lo haría en el futuro, a una apreciación de este instante particular en el tiempo; Me di cuenta de que existían cuestiones de la vida tan importantes, si no más, como las tareas del día a día.

El complejo hospitalario en sí ayudó a salvar esta brecha entre el trabajo y la vida de formas interesantes e inesperadas. Su vasta propiedad atendía a mujeres solteras expatriadas, principalmente enfermeras, al proporcionar una gran variedad de comodidades. Desde tiendas de comestibles y floristerías hasta una bolera, una oficina de correos y Dunkin ’Donuts, los terrenos incluían todo lo que una chica occidental promedio necesitaba para sentirse como en casa, minimizando su exposición a las costumbres desconocidas del Reino.

La mayoría de los días, estas numerosas instalaciones, combinadas con la composición general del personal, hicieron que fuera fácil confundir las instalaciones del hospital con una ciudad pequeña o una comunidad planificada. Mirar los estantes de revistas en la tienda de comestibles siempre me devolvía a la realidad. El marcador de magia negra borró los brazos desnudos, las piernas y el escote de las modelos en las portadas de las revistas.

Mi columna vertebral se enfrió cuando abrí por primera vez una de las revistas para mujeres y encontré cada una de las fotos de las jóvenes modelos con brazos y escote ennegrecidos similares; cada revista que hojeé era la misma. Más tarde, descubrí que uno de los deberes informales de la mottawah, o policía religiosa, consistía en proteger a la comunidad de incluso los más mínimos indicios de sexualidad.

Este tipo de aparentemente sin sentido mottawah La actividad proporcionó alimento para las risas inquietas y las largas discusiones sobre nuestras experiencias mutuas no convencionales dentro del Reino en las reuniones de expatriados de fin de semana o las fiestas nocturnas. Muchas de mis amigas expatriadas solteras que permanecieron en Arabia Saudita durante un período prolongado de tiempo finalmente llegaron a la conclusión de que las recompensas financieras y las experiencias profesionales y personales únicas obtenidas de la vida en el Reino superaban las preocupaciones sobre las actividades excéntricas y desconcertantes del mottawah.

Aunque los mottawah no estaban permitidos en las instalaciones del hospital, me mantuve atento a mi vestimenta, especialmente para el trabajo. En los Estados Unidos, podría haberme decidido por mi atuendo para el día en los preciosos minutos entre secarme el cabello y bajar las escaleras para desayunar. Aunque mis opciones de ropa eran más limitadas en el Reino, mis primeros días en KFSH me encontraron dedicando mucho tiempo a elegir ropa que respetara las estrictas costumbres culturales y profesionales.

Durante mi inducción en KFSH, casi esperaba ser recibido con una flota cuidadosamente dividida de túnicas y trajes de pantalón. En cambio, a las mujeres occidentales como yo se les permitió renunciar al abaye negro en los terrenos del hospital; Sin embargo, se nos aconsejó encarecidamente que nos cubriéramos los brazos y las rodillas, y las blusas escotadas estaban estrictamente prohibidas.

Cuando están fuera del recinto hospitalario, las mujeres occidentales suelen llevar el abaye; en algunos centros comerciales se les exige que usen un pañuelo en la cabeza o se arriesguen a encontrarse con el "mottawah". En circunstancias extremas, una mujer o su esposo, que a los ojos de la "mottawah le permitieran vestirse de manera indecente, podrían enfrentarse a la cárcel.

Como la mayoría de las otras mujeres expatriadas, normalmente usaba una falda o pantalones a media pantorrilla (o más largos) y una larga bata blanca de laboratorio para trabajar. Sin embargo, la moda de mis colegas reflejaba la diversidad cultural y estilística del lugar de trabajo. La mujer saudita que trabajaba en el mostrador de pasaportes estaba completamente cubierta de negro, sus ojos, dos charcos de carbón, me devolvieron la mirada. Su compañera de trabajo sudanesa en una estación cercana vestía un sarong de colores amarillo y azul y una cubierta para la cabeza que dejaba al descubierto su rostro deshecho por completo, dejando mechones de cabello asomando debajo de su bufanda.

En el hospital, las mujeres libanesas se destacaron en marcado contraste con todas las demás, no solo en el atuendo sino también en su comportamiento confiado; estas mujeres lucían pantalones ajustados, cabello impecablemente peinado y maquillaje minuciosamente aplicado, lo que demuestra su conocimiento de las últimas tendencias de la moda. Las mujeres libanesas siguieron el mismo tipo de costumbres culturales que otras mujeres árabes, como cubrirse los brazos y las piernas mientras estaban en los terrenos del hospital y usar el abaye y el pañuelo en la cabeza en público (con el rostro expuesto) cuando estaban fuera de las instalaciones del hospital.

Sin embargo, parecía que existía un entendimiento tácito en el mundo árabe que otorgaba a las mujeres libanesas más libertad de moda. Posiblemente, esta inconformidad se debió a la afluencia regular de turistas de Europa occidental al Líbano durante su época dorada en la década de 1960 y principios de la de 1970, antes de la guerra civil, cuando se la conocía como "el París del Medio Oriente".

En cualquier caso, me resultó cada vez más evidente que las mujeres de países del Golfo como Arabia Saudita, Kuwait y Bahréin eran claramente más reservadas y recatadas en la vestimenta y el comportamiento en entornos públicos que las mujeres de países no pertenecientes al Golfo, como Líbano, Siria. , Egipto y Jordania. Pronto descubrí que, a pesar de la divergencia en los estilos y la presentación de la ropa, las mujeres no suelen ser objeto de miradas o miradas no deseadas que a veces encuentran su camino hacia los lugares de trabajo occidentales dominados por colegas masculinos.

La autora y su familia

De hecho, se hicieron grandes esfuerzos para proteger a las mujeres de esta atención no deseada; Las oficinas de las mujeres árabes nunca estuvieron ubicadas a lo largo de un corredor principal, y algunas mujeres incluso colgaron cortinas en las entradas de sus oficinas divididas.

A medida que me aclimataba más a mi nuevo entorno profesional y ajustaba mi comportamiento y apariencia para encajar, un aspecto particularmente sorprendente del lugar de trabajo saudí siguió fascinándome: la relación entre las mujeres y su cabello.

Puede sonar trivial para las mujeres occidentales que no piensan en su cabello más allá de preocuparse por su pulcritud, desorden o encrespamiento, pero las mujeres saudíes experimentan su cabello de una manera completamente diferente. En el Reino, existen costumbres estrictas sobre la exhibición pública del cabello de las mujeres, y las mujeres sauditas ejercen una cuidadosa atención para mantener su cabello cubierto con pocas excepciones.

Recuerdo claramente haber corrido al baño temprano una mañana antes de una reunión y encontrarme con mi compañera de trabajo, Amal, mojándose la cara con un poco de agua, sus mechones brillantes de color cuervo libres de los límites del pañuelo obligatorio. Los baños eran uno de los pocos lugares en el trabajo donde una mujer saudita se sentía segura y lo suficientemente protegida como para desnudarse el cabello.

Los desayunos de los miércoles por la mañana de mazzah libanés que incluían montones de hummus y babaganoush, pan de pita recién horneado, tabouli, fattoush y charlas animadas detrás de las puertas cerradas de la sala de conferencias fueron otro. Aunque por lo general me sentía incómodo cuando notaba que una mujer saudí se descubría el cabello, como si me entrometiera en un momento particularmente privado e íntimo, inevitablemente me resultaba difícil apartar la mirada.

A pesar del omnipresente pañuelo en la cabeza, las mujeres árabes se esfuerzan mucho por peinarse en base a la rabia actual, comúnmente luciendo cortes de moda y reflejos de moda. Algunas de estas mujeres tenían un aspecto particularmente exquisito con sus lujosos peinados que enmarcaban charcos de ébano en sus ojos.

En otra ocasión, Aisha, también compañera de oficina, entró en mi oficina y miró furtivamente a su alrededor, asegurándose de que no nos vieran, antes de quitarse el pañuelo tentativamente. Su cabello ondulado castaño oscuro se derramaba por su rostro y me preguntó si me gustaba su nuevo corte de pelo. “Oh, sí, se ve genial”, afirmé. "Sabes, Michele, deberías intentar poner reflejos en tu cabello como Alia", bromeó Aisha. "Los reflejos realmente resaltarían tu rostro". Mi corazón se llenó de humildad; esto de una mujer que, en público, fuera de los terrenos del hospital, no solo debía cubrirse el cabello, sino también la cara.

Trabajando "hombro con hombro" con mis homólogas sauditas, llegué a aprender que apreciaban profundamente sus oportunidades profesionales, eran extremadamente trabajadoras y se mantenían intensamente disciplinadas, especialmente aquellas sin niños pequeños.

A menudo me sentía como una madre sustituta o hermana mayor para algunas de las mujeres sauditas más jóvenes, una de las cuales incluso pasaba por mi oficina con regularidad para discutir algunos de sus desafíos maritales más privados, que invariablemente enfrentan la mayoría de las mujeres. "Mi esposo no pasa suficiente tiempo conmigo", se preocupó en una ocasión. "A veces sale con otros hombres y no me dice adónde va o qué está haciendo", y agrega "Siento que tal vez ya no me ama y no está interesado en mí".

Admito que a veces me sentí desequilibrado durante estos encuentros, feliz pero intimidado por este nivel de confianza de un compañero de trabajo; No recuerdo haber tenido nunca este tipo de discusiones íntimas en el lugar de trabajo estadounidense. "El matrimonio es complejo y desafiante", comencé tentativamente, tratando de dar mi mejor consejo al Dr. Phil. “Tiene sus‘ altibajos ’, y hay algunos momentos durante el matrimonio en los que el hombre y la mujer se sienten algo distantes el uno del otro. Solo tienes que nutrir el matrimonio como tienes que regar una flor para asegurarte de que crezca y se mantenga saludable ".

Ella permaneció inexpresiva, sin embargo, vislumbré un destello de comprensión antes de que saliera disparada para contestar su teléfono que sonaba incesantemente en su oficina al final del pasillo. Siempre me sentí honrado de ser un colega y amigo de confianza durante estos momentos. El profesionalismo de mis empleadores estadounidenses se adaptaba a los objetivos de mi carrera, pero después de familiarizarme con esta cultura laboral más familiar, me di cuenta de cuántas oficinas estadounidenses, por su propia naturaleza, desalientan este tipo de interacciones personales.

La desgarradora tragedia del 11 de septiembre de 2001 ciertamente desafió algunas de mis relaciones incipientes con mis compañeros de trabajo saudíes. Los eventos de ese día nos dejaron a Bishara ya mí emocionalmente agotados y bastante desanimados, ya que los informes iniciales implicaban la participación saudita en los ataques.

Cuando entré tentativamente a la oficina al día siguiente, Abdullah se acercó cautelosamente y preguntó: "¿Estás bien, Michele?" añadiendo "Lamento mucho lo que pasó". Continuó: "Espero que nadie que usted conozca haya resultado herido o afectado". Le dije a Abdullah que apreciaba su preocupación y me sentí un poco aliviado de que no hubiera hostilidades hacia mí.

KFSH, como muchos lugares del Reino, ciertamente tenía sus facciones que no estaban de acuerdo con las políticas estadounidenses, y me sentí preocupado cuando se confirmó que los saudíes participaron en la perpetuación de los ataques.

Sin embargo, una tarde, varias semanas después del 11 de septiembre, me quedé asombrado cuando Samer, gerente de finanzas saudí y colaborador de uno de mis informes, se enfureció cuando expresé mi preocupación por los estadounidenses que vivían en Arabia Saudita. Él exclamó: "Michele, si alguien intenta acercarse a ti, alguien en absoluto, me pondré entre ellos y tú". Hizo una pausa por un momento y continuó: "Y sé que tus compañeros de trabajo harían lo mismo". El gesto de Samer me dejó mudo por una fracción de segundo; Apenas logré un brusco: "Gracias, Samer". A pesar de mi permanente inquietud, en ese momento tuve un renovado sentido de fe en la humanidad.

Muchos de mis amigos en los Estados Unidos todavía se preguntaban por mi dudosa elección, temiendo haber cambiado una cultura laboral competitiva por otra con desafíos adicionales improbables. Me enviaban correos electrónicos con regularidad con un sinfín de consultas: ¿Cómo lo estaba haciendo? ¿Extrañé a mi familia y amigos? ¿Cómo me las arreglé para trabajar en condiciones tan estrictas y estériles?

Aprecié mucho su preocupación, pero les aseguré que estaba prosperando con cada nuevo descubrimiento. En medio de lo que se estaba convirtiendo en una transición de vida satisfactoria y productiva, se produjeron más cambios: mi corazón se hundió a fines de la primavera de 2003 cuando descubrimos que Bishara tenía una afección médica que amenazaba su vida.

Consideramos tratar a Bishara en los EE. UU., Pero después de mucha deliberación nos dimos cuenta de que Bishara recibiría atención médica de "primer nivel" de los médicos de KFSH que habían estudiado en algunas de las mejores instituciones médicas del mundo. No solo estaba muy preocupada por mi marido, sino también muy consciente de cómo esto podría afectar mis arreglos laborales. Me encontré de nuevo en la oficina de Abdullah, con la esperanza de negociar con sus buenos deseos.

"Abdullah", comencé, mientras cerraba la puerta de la oficina detrás de mí, un nudo formándose en mi garganta "Bishara va a estar en el hospital por un largo período de tiempo, y voy a tener que trabajar con una licencia programar contigo para poder dividir mi tiempo entre el trabajo y pasar tiempo con Bishara ".

Antes de que pudiera continuar, Abdullah intervino: “Michele, mientras Bishara está en el hospital, yo no soy tu jefe, Bishara es tu jefe. Siempre que Bishara quiera que usted se ausente del trabajo, tómese un tiempo libre; ¡y no voy a cobrarle ningún tiempo libre mientras Bishara esté en el hospital! "

Debió haber visto la incertidumbre en mi rostro porque agregó: “Está bien, vete a ver a Bishara. ¡Él te necesita! " Mis ojos se llenaron de lágrimas y mis miembros temblaron cuando me acerqué para estrechar la mano de mi amable benefactor, el mismo hombre que me había dejado una impresión tan dura cuando llegué por primera vez.

No pude evitar reflexionar sobre lo lejos que había llegado mi relación de trabajo con Abdullah en los cortos años que había estado en KFSH debido, al menos en parte, a mi propio crecimiento personal y profesional arraigado en esta experiencia cultural incomparable. Mi reunión inicial con Abdullah en noviembre de 2000 me había dejado aturdido y seguro de que mis mejores esfuerzos para contribuir al éxito financiero del hospital se verían frustrados a cada paso.

En ese momento, pensé que tal vez lo que había escuchado en los estados acerca de las mujeres que carecen de respeto o que reciben un trato injusto por parte de los hombres en el Medio Oriente era cierto. En ese instante, había cuestionado mi decisión de dejar mi cómoda vida en Washington, DC por esta insondable y extraña vida en el Reino.

Sin embargo, el apoyo inquebrantable de Abdullah hacia mí y mi esposo durante este tiempo de crisis (y en otros proyectos y empresas a lo largo de mi tiempo en KFSH), simplemente afirmó que yo estaba donde pertenecía: entre una comunidad única de personas que tenían tanto que hacer. enséñame como tuve que enseñarles.

Una tarde, cerca del aniversario de mi primer año en KFSH, agotado después de varios días de más de doce horas en la oficina, volví mis ojos nublados hacia Abdullah cuando él cruzó la puerta de mi oficina.

"Sabes, Michele", exclamó, "eres la única persona de nuestro grupo que sé que cuando le asigne una tarea, hará bien el trabajo". Mis rodillas casi se doblaron con el inesperado cumplido. Tomando un respiro, simplemente sonreí y dije: "Abdullah, creo que es hora de una taza de té".

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