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El último hombre de hielo del Chimborazo

El último hombre de hielo del Chimborazo

Baltazar Ushca, el hielero del glaciar más alto de Ecuador

Viaja a los glaciares del Chimborazo con Baltazar Uscha, el último de su pueblo en continuar la tradición centenaria de los hieleros.

Nos dirigimos hacia la casa de Baltazar Ushca, el último de los hombres de hielo de Chimborazo. La montaña es el pico más alto de Ecuador a 6,310 metros, aproximadamente 20,565 pies. Los caballos habían sido arreglados para mi amigo y para mí porque la altitud a menudo pasa factura a los extranjeros, a pesar de que hemos vivido en la altitud durante meses.

Y Baltazar no espera seguidores, así que una vez que te quedas atrás, estás solo. Ahora son cerca de las 8 a.m. y estamos muy atrasados, pero eso es algo a lo que tienes que acostumbrarte en Ecuador.


El último hombre de hielo de Chimborazo de Nuestro sitio en Vimeo.

El cielo despejado que había comenzado la mañana se ha ido y la capa de nubes bajas bloquea el pico. Parece que viajamos directamente hacia el cielo.

Aquí en el páramo, es fácil ver por qué Baltazar todavía ama la tradición. No hay ruido, no hay contaminación y nadie más alrededor que lo moleste. Solo el sonido del viento que sopla a través de los tallos cortos de hierba y los gruñidos de los burros.

De vez en cuando, Baltazar grita lo que suena como "¡Burro, Carajo!" La temperatura baja y el sol se vuelve más fuerte, pero la tranquilidad de la tierra es contagiosa, y durante las próximas horas por el sendero no podemos evitar sentirnos a gusto, moviéndonos en silencio.

Cada viaje de subida y bajada puede durar 8 horas. Subiendo con solo tres burros, Baltazar se detendrá durante aproximadamente una hora para cortar la hierba que hace en nudos y empaquetaduras. Esto ayuda a preservar el hielo antes de que salga al mercado todos los sábados. Por eso, solo sube los jueves y viernes, aprovechando el resto de días de la semana para atender su granja y sus animales.

Cortar césped en preparación para el ascenso al glaciar

Cortando la hierba espesa y tejiendo la cuerda, el hombre bajo hace que parezca tan simple que un niño podría hacerlo, pero claramente es una habilidad preciosa.

Una vez preparado el césped, continuamos por encima del punto donde puede crecer cualquier cosa, y aunque el camino es empinado y resbaladizo, el aire está frío. Finalmente llegamos al lugar de los hieleros, a unos 16.000 pies sobre el nivel del mar.

Han pasado casi cuatro horas desde que salimos de su casa, y podemos ver el valle sobre la cima de la tierra sembrada de rocas y debajo de un frente de tormenta que avanza rápidamente.

Durante siglos, los hombres indígenas han estado escalando aquí para cortar hielo del glaciar y venderlo en el mercado de la ciudad. Sin embargo, debido a la invención del refrigerador, la necesidad de este hielo puro de Chimborazo ha disminuido, y ahora Baltazar es el último hombre en continuar con esta tradición.

Me enteré de todo esto por mis amigos Casey y Lara, quienes lo encontraron mientras estaban de viaje en Ríobamba. La siguiente oportunidad que tuve me dirigí a la ciudad, me registré en el Hotel Los Shyris y pregunté por Joel Quinllin. Diez minutos más tarde habíamos llegado a un acuerdo para el día siguiente, y se dirigió al pueblo donde vive Baltazar, Cuatro Esquinas, para prepararlo todo.

Un volcán inactivo coronado completamente por glaciares, Chimbazo proporciona agua para la región

Baltazar no es un guía turístico y solo habla un español rudimentario (su primer idioma es el quechua). Sin embargo, eso no importó cuando nos conocimos, ya que fuimos recibidos con una sonrisa y un firme apretón de manos, dándonos la bienvenida a un día en la vida de un hielero.

Ahora hace mucho frío, pero el hombre indígena silencioso tiene las mangas de su vellón arremangadas y está trabajando duro para cortar el hielo. El glaciar, que está cubierto de tierra y lodo que gotea lentamente, pasaría desapercibido para alguien que no lo buscara, y me doy cuenta de que estoy de pie sobre un glaciar gigante a solo unos metros por debajo del suelo.

Está usando un picahielos grande para crear un cubo gigante, que luego cae para cortarse por la mitad. Durante todo el proceso, no dice una palabra.

La ardua tarea de picar bloques de hielo

Le ofrezco algunas nueces y él las toma con gusto, luego se pone inmediatamente a trabajar. Una vez que el hielo está fuera del glaciar, el tiempo corre. Mientras nos quedamos allí sin saber qué hacer, mis pies comienzan a entumecerse a través de los dos pares de calcetines y las delgadas botas de goma.

Me preocupa la congelación y, de repente, Baltazar se quita la bota para golpear su herramienta de corte y puedo ver que ni siquiera lleva calcetines. Tiene los pies embarrados y callosos, pero no muestra signos de frío.

Finalmente, se cortan seis bloques de hielo de aproximadamente 60 libras cada uno, y una vez que se ha cincelado la tierra que los rodea, se preparan uno por uno en la hierba y se envuelven bien. Cada bloque toma alrededor de 10 minutos para envolver y cargar a los burros, así que mientras nos sentamos allí siendo arrojados por el aguanieve y el congelamiento, empiezo a perder la paciencia.

Uno a uno se envían los burros a empacar, y finalmente nos dice que es hora de irnos. Quiero volver al caballo, pero el camino ahora está demasiado resbaladizo y embarrado debido a la nieve, y los caballos se niegan a moverse. Debemos arrastrar a los caballos por todo el camino, resbalando y cayendo ocasionalmente, conscientes de que los caballos están cerca de deslizarse directamente hacia nosotros.

Baltazar, sin embargo, está muy por delante de nosotros y no se detiene, ya que esto es normal para él. Debe correr continuamente detrás de los burros para asegurarse de que no se atasquen en el camino embarrado. De nuevo debajo de las nubes, podemos ver que nevó a lo lejos en la montaña.

El sol vuelve a salir y podemos ver todo el valle, los pueblos cercanos y los otros dos volcanes a lo lejos que rodean a Ríobamba. Para cuando regresamos a los senderos planos, son cerca de las 5 p.m. y Joel nos espera para reunirse con el presidente del pueblo. Ambos están radiantes y quieren saber cómo fue el día.

Envolviendo el hielo para el descenso de regreso a la ciudad

Por todo este trabajo, Baltazar solo ganará $ 2 por cada bloque de hielo, y de eso tiene que pagar 50 centavos por bloque para transportarlo en un autobús o camión al mercado. Eso significa que para una ganancia de $ 12, tiene que pagar $ 3 en impuestos, o el 25% de su botín ese día.

Viviendo en extrema pobreza en una finca con toda su familia, este hombre de 64 años continúa con una tradición que hace tiempo dejó de ser rentable. Sin embargo, lo hace sin quejarse.

Hace unos años, algunas compañías de turismo intentaron sacar provecho de esto y cobrarían a los turistas cerca de $ 200 por ir de excursión con Baltazar. Con solo $ 5 por viaje, Baltazar decidió que ya no quería llevar turistas y, como resultado, no mucha gente conoce esta parte de la cultura.

Y tampoco sería correcto que el sendero estuviera lleno de turistas. Solo dos personas allí arriba podrían ser suficientes para interponerse en su camino, y estaría mal hacer que todo el proceso pareciera una atracción de Disney Land.

Pero una vez que Baltazar muera, la tradición lo acompañará. Él es el último hielero, y aunque claramente es una forma poco práctica de obtener hielo, es parte de una cultura que ha existido desde que los españoles llegaron hace siglos. Sus hijos y nietos no tienen interés en continuar con la tradición, y aunque el pueblo de Cuatro Esquinas quiere continuar de alguna manera, nadie ha avanzado como aprendiz todavía.

Los nietos de Balthazar en la finca con Chimbazo mirando por encima

Como suele suceder, las personas más trabajadoras son las más pobres y oprimidas. En las afueras de la ciudad, al pie de la montaña, viven en un pueblo pobre con caminos de tierra y más animales que personas. La vida es diferente aquí y las costumbres más antiguas continúan fuertes y orgullosas.

Pero en un mundo donde la incertidumbre es la apuesta segura, ¿cuánto tiempo pasará antes de que esas otras costumbres también sigan el camino del dodo? Pero aquí, para Baltazar, no basta con alejarlo de su montaña. Y como todos los jueves y viernes desde que tenía 15 años, volverá a subir a la montaña, solo, y vivirá su vida como mejor le parezca.

Conexión comunitaria

Para obtener más información sobre Baltazar Ushca, comuníquese con Joel Quinllin en:

[email protected] o

[email protected]

Ver el vídeo: El ÚLTIMO HIELERO del CHIMBORAZO (Septiembre 2020).